Transatlántico Aquitania, del lujo a la guerra

El día 9 de febrero de 1935 llegó a Barcelona el buque más grande que había visitado hasta esa fecha el puerto de Barcelona, el RMS Aquitania de la compañía “Cunard White Star Line” procedente de Nueva York, Madeira, Gibraltar y Argel al mando del capitán P. R. Vaughan y con más de seiscientos turistas a bordo. El transatlántico se encuentra realizando un crucero desde la ciudad de Nueva York como origen saliendo el 31 de enero, después de Barcelona el resto de escalas serían Villefranche, Haifa, Port-Said, Rodas, Estambul, Atenas, Catania y Nápoles, regresando por Villefranche, Barcelona y Gibraltar para llegar el 7 de marzo a Nueva York. Debido a su tamaño no pudo entrar en el interior del puerto y quedó fondeado a media milla de la rada frente al rompeolas para facilitar el acceso a la ciudad y viceversa.

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RMS Aquitania

Este transatlántico de 45.647 toneladas y 275 metros de eslora fue construido en los astilleros escoceses de John Brown & Company en Clydebank, fue puesto a flote el 21 de abril de 1913 y entregado a la compañía británica Cunard Line el 24 de mayo de 1914.
Su propulsión lo componían 29 calderas que quemaban carbón y alimentaban a 2 máquinas alternativas de triple expansión y turbinas Parsons de baja presión a dos ejes, con una velocidad máxima de 24 nudos.

EL RMS Aquitania fue diseñado por el arquitecto naval de la Cunard Leonard Peskett, Peskett intentó construir un barco más grande que el Lusitania y el Mauretania. Después del desastre del Titanic, el Aquitania fue uno de los primeros transatlánticos en llevar suficientes botes salvavidas para todo el pasaje y tripulación, con 80 botes.
Además se incluyeron algunas modificaciones a petición del Almirantazgo británico, como la posibilidad de poder convertirlo en caso de necesidad en un crucero mercante armado, para ello se reforzaron algunas partes de la estructura para poder embarcar armas navales.

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Detalles del interior del Aquitania

El diseño de los interiores fue encargado a Joseph Davis de la empresa de decoración de interiores Mewès y Davis, entre otros trabajos Joseph Davis se encargó de la supervisión de la construcción y decoración del hotel Ritz de Londres, mientras que Charles Mewès hizo lo propio con el hotel Ritz de París.

La capacidad de transporte de pasajeros a fecha de su construcción en 1914 era de: 618 pasajeros de primera clase, 614 de segunda clase y 2.004 de tercera clase. Su dotación era de 972 tripulantes.
Su viaje inaugural fue el 30 de mayo de 1914 con la ruta Southampton a Nueva York ida y vuelta, tan sólo pudo realizar tres viajes ya que el 28 de julio de 1914 se iniciaba la Primera Guerra Mundial.

Gracias a la oportuna previsión del Almirantazgo británico el Aquitania fue requisado y convertido a crucero mercante armado, no duró mucho con este cometido al darse cuenta los mandos de la marina de que consumía mucho combustible y se volvió a cambiar su cometido a buque hospital para posteriormente, después del hundimiento del Britannic, ser reconvertido a transporte de tropas con rutas desde el puerto de Halifax en Nueva Escocia a Gran Bretaña, llevando en un sólo viaje la cifra record de 8.000 hombres.

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El Aquitania como buque hospital

Al finalizar la Primera Guerra Mundial el Aquitania volvió a la vida civil y se lo reacondicionó para tal uso volviendo a instalar todo el aparataje de lujo que se le había desmontado en la guerra. También se modificaron las maquinas para que consumieran petróleo en lugar de carbón.
El cambio de política referente a la inmigración por parte de los Estados Unidos supuso una modificación sustancial en el diseño del barco, obligando a la línea Cunard a reestructurar la configuración del pasaje. Se lo modificó para acomodar a 610 pasajeros de primera clase, 950 de segunda clase y 640 pasajeros de clase turista.

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En los años 20 se convirtió en un buque muy popular haciendo equipo con otros dos barcos de la línea Cunard el Mauretania y el Berengaria, llamándolos a los tres con el apodo de “The Big Three” o “Los Tres Grandes”.

Hasta que volvió a estallar otra guerra, la Segunda Guerra mundial, el Almirantazgo lo volvió a requisar juntamente a los transatlánticos Queen Mary, Queen Elisabeth, Mauretania, Ile de France y Nieuw Amsterdam. Buques muy codiciados en la guerra por poder llevar mucha carga, ser muy veloces y poder navegar en solitario.
El Aquitania desarrolló misiones de transporte de tropas de ida y vuelta entre el continente norteamericano y Australia y Nueva Zelanda.

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Transatlánticos Normandy, Queen Mary y Aquitania en Nueva York en 1939

El 19 de noviembre de 1941 hubo una batalla en la costa oeste de Australia entre el crucero HMAS Sydney australiano y el crucero auxiliar Kormoran alemán, resultando los dos hundidos. Dentro de la rumorología de la época y según algunos espías que operaban en Singapur, el Kormoran tenía como objetivo hundir al Aquitania, hundimiento que evitó el HMAS Sydney. El Aquitania rescató a 26 supervivientes del crucero auxiliar alemán Kormoran.

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HMAS Sydney izquierda, curcero auxiliar Kormoran derecha

Al finalizar la guerra el Aquitania volvía con cifras de record, habiendo navegado más de 500.000 kilómetros y transportado alrededor de 400.000 soldados.

Ya devuelto a la vida civil en 1946, realizó uno de sus últimos servicios como transporte de “novias de guerra”, dicho concepto se les dio a esas mujeres extranjeras que contraían matrimonio con personal militar durante un conflicto bélico. El transatlántico ofreció este servicio desde el continente europeo a Canadá.
En la cultura popular se filmó una película sobre esta temática en 1949 titulada “I was a male war bride” o en español “La novia era él” interpretada por Cary Grant.

Después de tan larga y dura carrera al Aquitania no se le permitió volver a navegar en el servicio de transporte de pasajeros debido a su mal estado en general, en 1950 fue retirado del servicio y llevado a Faslane en Escocia en donde seria desguazado.

Aquitania_Southampton_1935
RMS Aquitania
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